The Duchess of Malfi

In  The  Duchess  of  Malfi,  after  being  tempted  with  despair  and  suicide,  the  Duchess  finally  achieves  human  dignity  just  before  she  is  murdered.  Comment.


Throughout  John  Webster’s  The  Duchess  of  Malfi,  the  Duchess  remains  a  site  of  contested  moralities:  religious,  political,  social  and  sexual.  After  she  chooses  to  violate  her  brothers’  orders  and  marries  Antonio,  a  social  inferior,  covertly,  she  loses  her  agency.  Her  imprisonment  and  execution  can  be  read  as  the  epitome  of  this  loss  of  agency:  she  becomes  a  helpless  victim  to  the  plans  orchestrated  by  Ferdinand,  and  has  no  choice  but  to  accept  her  punishment.  However,  through  this  paper,  I  would  like  to  show,  through  a  detailed  exploration  of  the  death  scene  and  by  concentrating  on  the  ars  moriendi  tradition,  that  even  in  this  situation  of  utter  helplessness,  tempted  to  despair  and  suicide,  the  Duchess  still  retains  a  certain  agency  and  dies  a  death  of  dignity,  justifying  her  proclamation,  “I  am  Duchess  of  Malfi  still”  (IV.ii.139).

The  ars  moriendi  (the  art  of  dying)  was  a  Christian  body  of  literature  which  gave  instructions  to  the  dying  and  those  who  attended  to  them  on  how  to  die  a  “good  death”,  which  would  ensure  salvation.  Its  elaborate  rituals  and  iconography  helped  in  distancing  the  fear  of  spiritual  death  (Doebler  204).  Webster  combines  the  elements  of  this  tradition  to  bring  a  certain  sense  of  depth  and  meaning  to  the  Duchess’s  death.  The  symbolic  significance  of  the  ars  moriendi  is  to  be  understood  to  realize  how  the  allegorizing  of  the  Duchess’s  death  lends  her  a  dignity  which  the  realism  of  the  action  denies  her,  as  Christina  Luckyj  points  out  in  her  Introduction  to  The  Duchess  of  Malfi  A  Critical  Guide.  As  Eklebad  shows,  the  death  scene  is  the  spiritual  centre  of  the  play,  containing  Webster’s  deepest  analysis  of  character,  in  which  the  Duchess  stoically  accepts  her  fate.  The  ars  moriendi  also  assured  the  audience  that  though  her  death  is  inevitable;  there  is  hope  for  her  soul  outside  a  cruel,  corrupted  world. 

In  the  beginning,  we  see  the  Duchess  suffering  her  fate  silently  and  calmly.  Bosola,  who  was  her  most  scathing  critic  at  other  times,  especially  when  mocking  her  pregnant  body,  no  describes  her  behaviour  as  “so  noble,  as  gives  a  majesty  to  adversity”  (IV.i.5-6).  Throughout  her  ordeal,  we  see  her  consistently  maintaining  this  composure,  with  the  exception  of  when  she  is  told  that  her  family  is  dead. 

The  deathbed  attains  a  central  position  in  the  ars  moriendi  tradition,  representing  the  last  opportunity  for  a  reformation  of  the  soul.  The  image  of  the  deathbed  balances  fear  and  promise:  the  devil  attempting  to  gain  the  soul  at  the  moment  when  it  is  at  its  weakest,  and  the  angel,  embodying  God’s  mercy  (Doebler  205).  The  Duchess  is  imprisoned  within  her  own  chamber,  signifying  an  intrusion  of  her  private  space,  and  also,  how  her  marital  chamber  now  becomes  a  site  for  darkness  and  death.  The  chamber  is  dark  and  enclosed,  like  a  tomb,  symbolizing  how  Ferdinand  attempts  to  place  her  spirit  in  a  tomb;  to  kill  her  spirit,  before  her  body  is  dead.  When  he  comes  in  to  see  her,  every  light  in  the  room  is  put  out,  intensifying  the  allusions  throughout  the  play  which  associate  him  with  darkness  and  devilishness.  He  tries  to  force  the  Duchess  to  admit  that  her  marriage  was  illegitimate,  calling  her  children  “cubs”  and  “bastards”  and  refusing  to  accept  them  as  legitimate  heirs  to  her  wealth.  However,  the  Duchess  stands  firm  in  her  conviction  of  the  legitimacy  of  her  marriage,  and  accuses  Ferdinand  of  violating  a  Church  sacrament  by  accusing  her  of  lust.  Ferdinand  then  abruptly  ends  the  argument,  giving  her  his  hand,  which  she  kisses,  eager  to  make  up. 

The  hand  she  kisses  turns  out  to  be  a  dead  man’s  hand,  wearing  her  wedding  ring.  The  dismembered  hand  with  the  ring  is  a  symbol  of  the  severing  of  the  sacramental  marriage  bond  (Tricomi  354).  It  also  becomes  the  first  tangible  image  of  death.  (Bergeron  336).    Horrified,  the  Duchess  asks  for  the  lights  to  be  turned  on,  only  to  discover  wax  figures,  which  she  mistakenly  assumes  to  be  the  corpses  of  Antonio  and  her  children.  The  severed  hand  and  the  wax  figures  extinguish  any  possibility  of  hope,  and  mark  the  movement  of  the  play  to  grotesque  expressions  of  death  and  destruction.  (Bergeron  336).    The  Duchess  also  shifts  from  her  stoicism  to  succumb  to  despair,  in  accordance  with  Ferdinand’s  plan.  She  curses  her  brothers,  and  contemplates  suicide,  wishing  for  death  as  soon  as  possible.  Ironically,  it  is  Bosola,  the  harbinger  of  her  death,  who  dissuades  her,  reminding  her  that  she  is  a  Christian.  The  Duchess  anguishes  at  her  brother’s  cruelty,  saying,  “It  is  some  mercy  when  men  kill  with  speed  (IV.i.109)

When  Bosola  meets  Ferdinand,  he  assures  him  that  the  Duchess  was  driven  to  despair  like  intended,  but  requests  him  to  “go  no  farther  in  your  cruelty”  (IV.i.115).    However,  Ferdinand,  obsessed  with  his  sister’s  body  and  enraged  beyond  reason  that  she  has  defiled  his  pure  blood,  refuses;  planning  to  send  madmen  to  visit  her,  so  that  she  too,  would  be  driven  to  madness. 

The  madmen  are  an  assortment  of  professionals  of  the  contemporary  time:  an  astrologer,  a  lawyer,  a  priest,  a  doctor,  among  others,  figure  in  the  list.  The  aristocracy  is  absent  from  this  list,  and  these  men  seem  to  have  been  driven  to insanity  by  an  over-exertion  of  their  professional  faculties.  In  this  sense,  they  come  to  reflect  the  aristocracy’s  view  of  this  lower  stratum.  Madness  as  a  construct  becomes  the  function  of  this  class.  Ferdinand  wants  the  madness  of  these  people  to  drive  the  Duchess  to  madness,  too;  indicating  that  her  desire  to  mix  with  this  stratum  and  corrupt  noble  blood  would  result  in  a  loss  of  her  mental  faculties. 

The  madmen  function  as  an  anti-masque.  Brought  on  to  stage  by  an  external  agency,  their  grotesque  actions  serve  to  inflict  pain  and  thicken  the  ominous  atmosphere  of  the  play.  They  sing  a  song,  referring  to  animals  feeding  on  flesh.  The  demonic  imagery  of  the  madmen  could  signify  that  the  Duchess  experiences  hell  on  this  earth  itself  (Doebler  210),  or  it  could  be  an  outward  manifestation  of  the  inner  ordeal  the  Duchess  is  undergoing  (Bergeron  337).  To  the  Elizabethans,  the  unity  of  the  microcosm  and  macrocosm  was  expressed  as  a  dance.  The  madmen’s  dance,  however,  reveals  the  disunity  and  confusion  of  the  Duchess’s  world.  (Ekeblad  259-60).  As  Ekeblad  goes  on  to  explain,  the  dance  is  part  of  a  cruel  irony  on  Ferdinand’s  part.  According  to  the  masque  tradition,  what  the  madmen  perform  can  be  a  charivari,  a  piece  performed  for  a  woman  who  marries  immediately  after  her  husband’s  death.  Ferdinand  is  thus  mocking  the  Duchess  by  providing  her  belated  wedding  entertainment. 

After  the  madmen  leave,  failing  to  inflict  their  state  of  mind  on  the  Duchess,  Bosola  enters,  disguised  as  an  old  man:  a  traditional  rendering  of  the  figure  of  Time,  or  Death.  Bosola’s  disguise  seems  intentional  on  Webster’s  part,  as  if  to  lend  an  allegorical  quality  to  his  function  (Bergeron  338).  Bosola  talks  about  the  mortality  of  the  flesh,  and  the  transience  of  human  life,  according  to  the  contemptus  mundi  theme  of  the  ars  moriendi,  intended  to  separate  the  dying  from  any  desire  to  cling  on  to  this  world  and  to  accept  and  embrace  death  as  a  door  to  a  new,  everlasting  world  (Doebler  210). 

The  Duchess,  however,  does  not  understand  that  Bosola  is  playing  his  role  according  to  a  set  pattern,  to  fulfil  a  purpose,  and  insists,  “I  am  Duchess  of  Malfi  still”  (IV.ii.139).  This  powerful  declaration  clearly  shows  that  the  Duchess’s  spirit  has  not  been  bent  by  any  of  the  elaborate  tortures  Ferdinand  imposed  on  her.  She  still  clings  on  to  the  belief  in  her  righteousness,  and  her  legitimate  power  to  act  as  she  chose.  This  pronouncement  shows,  more  than  any  other  instance  in  the  play,  the  strength  of  the  Duchess’s  character  and  her  unshakable  belief  that  her  choices  were  right. 

Bosola  calls  in  the  executioners.  The  Duchess’s  death  is  imminent.  Bosola  sings  a  dirge,  enunciating  conventional  sentiments  about  death.  His  dirge  is  the  concluding  song  in  the  Duchess’s  marriage  masque.  The  preparation  for  her  death  has  cruel  connections  with  the  dressing  of  a  bride  (Ekeblad  265).  Cariola  is  removed  from  the  scene,  and  her  hysterics  sharply  contrasts  with  the  Duchess’s  calm  demeanour.  The  Duchess  is  strangled  to  death.  She  exhibits  no  fear  of  the  method  in  which  she  is  to  be  killed,  welcoming  it,  saying,  “pull  down  heaven  upon  me”  (IV.ii.227). 

Her  death  transcends  all  questions  of  whether  she  was  virtuous  or  not.  Through  the  elaborate  ritual  of  her  execution,  there  remains  no  ambiguity  that  Webster  intends  the  audience  to  understand  that  she  will  not  be  damned.  Even  when  she  stirs,  and  the  scene  swerves  towards  the  possibility  of  becoming  comic,  she  dies  with  the  word  “mercy”  on  her  lips,  indicating  her  death  is  well  placed  in  the  Christian  world  of  salvation.  The  Duchess  dies  with  dignity.  Her  stoicism  renders  her  a  certain  agency  throughout:  she  proves  to  Ferdinand  that  though  he  can  destroy  her  body,  her  spirit  cannot  be  touched.  The  rest  of  the  deaths  in  the  play  stand  in  stark  contrast  to  hers,  making  her  death  even  more  poignant.  The  respect  she  commands  by  her  death,  even  from  a  ruthless  cynic  like  Bosola,  cements  her  place  as  the  centre  of  the  play.  Her  death  marks  the  real  tragedy  of  the  play,  and  with  her  demise,  the  world  she  inhabited  sinks  to  an  irretrievable  state  of  chaos  and  confusion. 



Bergeron, David M. The Wax Figures in The Duchess of Malfi. Rice University: Studies in English Literature, 1500-1900, Vol. 18, No. 2, Elizabethan and Jacobean Drama (Spring, 1978), pp. 331-339.

Doebler, Bettie Anne. Continuity in the Art of Dying: “The Duchess of Malfi”. Comparative Drama, Vol. 14, No. 3 (Fall 1980), pp. 203-215.

Duclow, Donald F. Ars Moriendi. Web.

Ekeblad, Inga-Stina. The ‘Impure Art’ of John Webster. Oxford University Press : The Review of English Studies, New Series, Vol. 9, No. 35 (Aug., 1958), pp. 253-267.

Luckyj, Christina, ed. The Duchess of Malfi: A Critical Guide. Continuum Books, 2011.

Tricomi, Albert H. The Severed Hand in Webster’s “Duchess of Malfi” . Rice University: Studies in English Literature, 1500-1900, Vol. 44, No. 2, Tudor and Stuart Drama (Spring, 2004), pp. 347-358.

Webster, John. Prakash, Anand and singh, K.M., eds. The Duchess of Malfi. Worldview Publications, 2013.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s